Cycle de vie de Saumon

Saumons sauvages dans la merLes saumons sont des poissons "anadromes", ce qui signifie qu'ils éclosent en eau douce, puis migrent en mer où ils vivent l'essentiel de leur vie d'adultes. Ils retournent ensuite en eau douce pour frayer... et mourir.

Les saumons passent de un à sept ans en mer, où ils grossissent rapidement grâce à l'abondance de nourriture qu'ils y trouvent. Quand ils sont prêts à retourner en eau douce pour frayer, l'instinct les guide à l'endroit précis où ils sont nés. Les générations successives forment cette "remontée" qui, d'année en année, vient se reproduire et mourir exactement au même endroit. Bien que le phénomène ne soit pas encore expliqué parfaitement, les biologistes sont à peu près tous d'accord pour dire que c'est grâce à leur odorat que les saumons localisent leur rivière natale. Ils sont capables de déceler les particularités chimiques de l'eau des endroits où ils passent et se servent ensuite de leur mémoire olfactive pour refaire le même chemin en sens inverse.

Dès qu'ils entrent en eau douce, la transformation physique commence. Leur couleur passe graduellement de l'argenté au rouge, vert ou violet selon l'espèce. Les saumons ne se nourrissent plus dès qu'ils retournent en eau douce, leur seul objectif est la reproduction.

Une fois que la femelle a atteint la frayère, elle commence aussitôt à chercher un endroit propice pour creuser son nid et y pondre ses œufs. Les mâles lâchent alors des nuages de laitance au moment précis où les femelles laissent échapper ses œufs dans le nid préparé à l'avance.

A l'éclosion, les alevins ne mesurent que deux centimètres. Pendant plusieurs semaines, ils ne quittent pas leur gravier natal. Ce sac attaché à leur abdomen, qui leur procure leurs premières réserves, est en effet très riche en nutriments. Il apporte également par ses grosses veines l'oxygène nécessaire à la survie des alevins.

Après quelques mois, les jeunes saumons atteignent le stade suivant de leur développement. Des rayures verticales sombres apparaissent sur leur corps, ce qui les protège des prédateurs en les faisant se confondre à merveille avec le gravier environnant. Ils se nourrissent alors presque exclusivement d'insectes aquatiques. Les jeunes restent dans le lac ou la rivière de leur naissance pendant une durée qui varie selon l'espèce. Les Pinks et les Chums émigrent vers la mer dès sortis du gravier. Les Reds stationnent dans les lacs, les Kings dans les rivières et les Silvers dans les rivières ou les eaux stagnantes des bras morts.

Juste avant d'entamer le grand voyage vers l'océan, les jeunes saumons subissent une autre modification physique. Ils deviennent argentés et prennent la forme finale du saumon, ce qui complète la période de transition entre eau douce et eau de mer.

Une fois dans l'océan, les saumons peuvent parcourir des milliers de kilomètres. Certains restent près des côtes tandis que d'autres se cantonnent aux embouchures et passent leur vie entière en eau douce. Ils se nourrissent de plancton, de crustacés, de larves, et même de petits poissons.

Les saumons adultes passent entre un et sept ans dans l'océan, selon l'espèce et la provenance géographique. Lorsqu'ils se sentent prêt, les saumoneaux devenus saumons adultes retournent vers ses lieux d'origine. Après avoir frayé, presque tous les saumons adultes meurent. La décomposition de leur corps produit de la nourriture pour les prédateurs et des engrais pour le sol. Leurs œufs fécondés deviennent la génération suivante qui recommence le cycle dans son entier.